À la découverte de Jazz Gardner, international français U18 et gros prospect aux États-Unis

17 ans, 2,16 m, intérieur mobile tournant actuellement à 31,7 points et 16,3 rebonds en high school (lycée) en Californie : voici en bref le portrait de Jazz Gardner. Un nom qui ne dit sans doute rien à la plupart des amateurs de basket français. Et pourtant, ce fils de Jelani Gardner, un ancien joueur américain ayant longtemps évolué en France, est Français, international U18 et classé parmi les meilleurs prospects lycéens des États-Unis. Voici tout ce qu’il faut connaître de lui, interview y compris.

En août dernier, lors de l’ « Euro Challengers U18 », un nom intrigant apparaissait dans l’effectif de l’équipe de France U18 menée par Lamine Kébé, celui de Jazz Gardner. Déjà parce que le garçon porte un patronyme tout ce qu’il y a d’anglo-saxon. Mais aussi parce que bien peu étaient ceux qui savaient que le jeune homme (né le 8 mars 2004) était français, né d’une mère française. Et encore moins que le grand intérieur (2,16 m, 7’1 selon les mesures américaines) faisait partie des meilleurs prospects des États-Unis évoluant en high school (l’équivalent de nos lycées).

Pourtant, il suffit d’écouter son coach à Los Altos (l’école où il étudie et joue, située à Hacienda Heights, près de Los Angeles, en Californie), Jeff Lucas, pour mesurer à quel point il semble spécial : « il est très complet, il tire bien pour sa taille, il sait passer la balle, a une belle vision du jeu. Il est même probablement le meilleur pivot passeur qui soit jamais passé par l’école. »

Il faut dire que Jazz « Big » Gardner domine son sujet avec Los Altos. Pour sa première saison avec l’équipe, en 2019-20, il tournait déjà à 12 points, 10 rebonds et 5 contres. Avant de passer l’année dernière à 25,8 points, 13,8 rebonds, 5 passes et 5 contres. En ce début de saison, après quatre rencontres, il a encore augmenté le volume : 31,7 points, 16,3 rebonds, 4,8 contres, 7,2 passes. Et les vidéos que l’on peut voir de lui sur le Net montrent un garçon encore fin (il pèse environ 100 kg), très mobile, fluide, donnant l’impression d’être un adulte jouant face à des enfants.

Highlights de Jazz Gardner, en mai 2021

Alors certes, il a encore bien des progrès à effectuer, rien de plus normal pour un jeune homme de 17 ans. Il lui faut se renforcer physiquement, s’améliorer sur tous les aspects techniques et tactiques de son jeu, mais il paraît très travailleur, sous la houlette de son père. Et l’on a pu voir lors de l’Euro Challengers qu’il était très prometteur pour un joueur n’ayant pratiquement aucune expérience du jeu « à l’européenne » : en 13,4 minutes par match, il y a produit 6,4 points (50 ,0 % aux tirs, 25,0 % à trois-points), 4,4 rebonds, 0,8 passe, 0,6 contre, 8,8 d’évaluation, en rotation des intérieurs titulaires, Zaccharie Perrin et Maël Hamon.

Jazz Gardner (n° 32, à gauche) avec l’équipe de France U18 (photo : FIBA)

Preuve des promesses qu’il laisse entrevoir, Jazz Gardner est classé comme le 5e pivot et le 48e prospect (tous postes confondus) des joueurs pouvant postuler à une université NCAA en 2023 par le site 247sports.com. Et si cela ne suffisait pas, la liste des universités NCAA qui ont montré leur intérêt pour le joueur

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