Rétro: Jean-Claude Lefèbvre, premier Français en NCAA et premier drafté par la NBA

Jean-Claude Lefèbvre a laissé son nom dans l’histoire du basket français et européen. Bien sûr, à cause de sa taille. 2,18m. C’était du gigantisme il y a soixante ans lorsque les double mètres en première division se comptaient sur les doigts d’une main.

Aussi parce qu’il fut, en 1960, le premier Français drafté par une franchise NBA. Les Lakers, qui déménageaient de Minneapolis à Los Angeles. Jamais il ne se rendit sur place mais son nom inscrit dans les registres de ce qui est devenu depuis une ligue mondiale en fait un personnage de légende. Nous vous expliquons comment cet fait historique fut révélé aux lecteurs près de trois décennies plus tard.

Notre géant national fut également un pionnier car il fut le premier Français à rejoindre une université américaine, un Major College. C’était Gonzaga, bien avant John Stockon, Rony Turiaf et Killian Tillie.

C’est son séjour aux Etats-Unis que nous vous racontons ici enrichi de documents photographiques tiré du Miroir des Sports du lundi 23 septembre 1957, un hebdomadaire qui fut une référence jusqu’en 1968.

Le reportage est daté de février 1961. On voit le géant débonnaire déambuler dans Paris du côté de la place de la République. Les rues sont pavées et un flic avec un képi agite son bâton blanc pour faire la circulation. « Jean-Claude Lefèbvre, le géant du Racing, a recouvré la santé et continue de se promener dans la rue, comme vous et moi, en suscitant simplement un peu de curiosité de ci, de là » commente la voix off. Le Parisien entre dans une cabine téléphonique, forcément en se baissant. Il prend le combiné et appelle un interlocuteur imaginaire. « Ici Jean-Claude Lefèbvre, 2,18 m, 125 kilos, pointure 55… Bien voilà, vous savez tout. »
Ensuite, pendant cinq minutes, les téléspectateurs de l’ORTF eurent droit au même plan fixe : le basketteur et le journaliste assis à la table d’un restaurant. C’est incroyablement kitch. Jean-Claude répond avec un sourire imperturbable à quelques questions dont certaines, avec le recul, nous apparaissent bien sottes. On y apprend que son père fait 1,87 m et sa mère deux centimètres de moins, qu’un arrière-grand-père avait été mesuré à 1,97 m, et aussi que Jean-Claude « n’ose pas remonter plus loin car j’ai peur de trouver des ascendants qui seraient plus grands que moi. A 10 ans, lorsque j’ai fait ma communion, je me rappelle que j’étais plus grand que le curé qui faisait déjà 1,75 m. »

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