[REDIFF] Jānis Krūmiņš: Le premier géant européen

Pascal Legendre
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La Lettonie, pays balte de moins de deux millions d’habitants a donné trois cimes au basket mondial. Kristaps Porzingis et ses 221cm des Dallas Mavericks est notre contemporain. Ouliana Semenova et ses 220cm ont fait régner leur loi dans les années soixante-dix. Jānis Krūmiņš, généralement listé à 2,18m, fut dans les années cinquante, le premier géant européen.

Sa taille lui a été très utile dans son premier métier : collecteur de résine d’arbre, car il pouvait atteindre des hauteurs inaccessibles au commun des mortels et tendre ses gobelets. Jānis Krūmiņš, né en 1930, a dû travailler dès ses 13 ans suite au décès de son père. Son métier lui plaisait au point que lorsqu’il fut solicité pour devenir basketteur, il répondit avec candeur :

“Pourquoi ai-je besoin de ça ? Je gagne bien ma vie, je me suis habitué à la forêt et je me sens bien ici.”

Sa taille fantasmagorique pour l’époque fut rapportée de manière variable suivant les chroniqueurs. Il faisait paraît-il deux mètres à 14 ans et entre 2,18m et 2,23m à l’âge adulte. Ses points forts étaient son équilibre mental et sa fiabilité. Ses faiblesses ? Sa timidité, sa gentillesse, sa patience excessive. La plupart des défenseurs n’hésitaient pas à lui marcher sur les orteils, à le pousser, à le frapper. Lui, conscient de sa force, répondait que s’il ripostait, il risquait de tuer son adversaire. Le public clermontois fut odieux avec Ouliana Semenova la conspuant quand elle affrontait les joueuses du CUC. Krūmiņš a eu droit aussi à son tombereau de moquerie en raison de son immense carcasse. Journaliste à l’époque de Krūmiņš, y compris de basket, avant de devenir verbicruciste et animateur de jeux télévisés, Max Favalelli n’hésita pas à traiter le Letton d’Homme de Cromagnon. Il nous habitua ensuite à davantage de finesse.

En tant que géant bien bâti, Krūmiņš a attiré l’attention de nombreux entraîneurs, de lutte, de boxe et d’athlétisme mais toutes les tentatives échouèrent en raison de son manque de motivation. C’est sa rencontre avec Alexandre Iakovlevitch Gomelski, qui va changer la destinée du colosse, de l’ASK Riga et de l’équipe nationale d’URSS, pays qui avait absorbé sans vergogne les trois pays baltes en 1940.

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