De la NBA à l’Europe, focus sur ces Français qui ont retraversé l’Atlantique

Quel point commun entre Guerschon Yabusele, Elie Okobo ou encore Timothé Luwawu-Cabarrot ? Ces trois Français ont partagé un EuroBasket en septembre dernier et leur premier passage en NBA s’est soldé par un retour en Europe. Les exemples ne manquent pas et les raisons de ces « marches-arrières » diffèrent selon les cas. Zoom sur un phénomène qui s’accentue au fil des saisons.

On ne compte plus les revenants français de NBA qui ne se sont jamais imposés aux Etats-Unis. La majorité décide, volontairement ou non, de revenir en Europe. Et un grand nombre s’impose parmi les hautes sphères du basket européen. C’est un constat que l’on peut dresser pour la grande majorité des Bleus venus s’essayer à la concurrentielle NBA dès le début de leur carrière professionnelle.

À la différence des premiers NBAers français partis dans la ligue nord-américaine à la fin des années 90 et 2000, la majorité des joueurs qui s’y sont expatriés au cours de la dernière décennie ne possédaient pas autant de certitudes au très haut niveau. C’est ce qu’avait fait remarquer Nicolas Batum, en début de saison, dans les colonnes de L’Equipe : « La vraie différence, c’est que, quand on arrivait aux États-Unis, même s’il y avait des interrogations sur notre capacité à réussir aux États-Unis, on n’avait plus rien à prouver en France. On avait galéré pour s’imposer, gagner crédibilité et respect, et on était prêts à ce qui nous attendait. Il revenait également sur les exemples de sa génération : Vincent Collet m’avait donné les clés d’une équipe d’Euroleague à 18 ans (au Mans), Tony Parker dominait, Boris Diaw et les frères Pietrus étaient champions et des éléments majeurs à Pau, Rudy Gobert était le meilleur défenseur de l’élite. Avant, tu n’osais même pas penser à t’inscrire à la draft si tu ne dominais pas en première division. Aujourd’hui, c’est tout juste si tout le monde ne met pas son nom. »

Joueurs passés de la NBA à l’EuropeNombre de matches en NBAClub(s) suivant(s) en Europe
Timothé Luwawu-Cabarrot343 matches de 2016 à 2022Olimpia Milan
Jaylen Hoard42 matches de 2019 à 2022Hapoel Tel Aviv
Yves Pons12 matches en 2022ASVEL
Petr Cornelie13 matches en 2022Real Madrid
Vincent Poirier31 matches de 2019 à 2021Real Madrid
Adam Mokoka25 matches de 2019 à 2021Nanterre
Axel Toupane37 matches de 2015 à 2017 puis de 2020 à 2021Zalgiris Kaunas et Paris Basketball
William Howard2 matches en 2020ASVEL
Elie Okobo108 matches de 2018 à 2020ASVEL
Guerschon Yabusele90 matches de 2017 à 2019Chine puis ASVEL
Alexis Ajinca71 matches de 2008 à 2011 et 222 matches de 2014 à 2018ASVEL
Joffrey Lauvergne212 matches de 2014 à 2018Fenerbahce
Damien Inglis 20 matches de 2015 à 2017Orlandina (Italie)
Kevin Seraphin437 matches de 2010 à 2017FC Barcelone
Boris Diaw1 064 matches de 2003 à 2017Paris-Levallois
Nando de Colo125 matches de 2012 à 2014CSKA Moscou
Mickaël Pietrus557 matches de 2003 à 2013Nancy
Johan Petro473 matches de 2005 à 2013Chine puis Limoges CSP
Rodrigue Beaubois188 matches de 2009 à 2013Spirou Charleroi
Mickael Gelabale109 matches de 2006 à 2008 puis 36 en 2012-2013Cholet et Khimki Moscou
Pape Sy3 matches en 2011Gravelines-Dunkerque
Yakhouba Diawara187 matches de 2007 à 2010Brindisi
Jérôme Moiso145 matches de 2000 à 2005Virtus Roma
Antoine Rigaudeau11 matches en 2003Valence
Tableau récapitulatif des Français revenus en Europe après avoir joué en NBA (hors lockout)

Dans une NBA où l’accueil des joueurs étrangers a progressé au fil du temps – ils étaient au nombre de 65 entre 1990-99 puis 158 entre 2000-09 -, les pionniers tricolores partis aux Etats-Unis ont dû batailler pour se faire une place dans la ligue mais, pour la plupart, sont parvenus à la garder. Le départ prématuré de nos prospects vers la NBA est autant la cause de l’augmentation de Français aux Etats-Unis que la conséquence de leur retour hâtif en Europe…

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Photo : Timothé Luwawu-Cabarrot (Euroleague / montage Basket Europe)

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