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Reportage en Finlande: Dans la tanière des loups

L’équipe de France disputera la première phase de l’EuroBasket 2017 en Finlande. Il y a deux ans, elle s’était déjà rendu dans ce pays où le basket est devenue une affaire si sérieuse que l’équipe nationale, les Susijengi, est suivie à l’étranger par des milliers de supporters. Les Bleus s’étaient inclinés à Tampere et avaient pu constater que Petteri Koponen et compagnie d’agneaux se sont métamorphosés en loups et qu’ils méritent ainsi parfaitement leur surnom. 

Article paru dans BasketHebdo en 2015.

Plus une chambre de disponible en ville. Vingt-quatre mille personnes assistent dans le stade de foot au concert de Nightwish, un groupe de métal symphonique finlandais réputé, et dans la région se tient le célèbre rallye automobile des 1 000 lacs qui rassemblent 100 000 spectateurs. Surtout, à Tampere, se joue sur trois jours le traditionnel Delphin Basket Tournament, réservé aux juniors, garçons et filles, avec 270 équipes et 3 000 joueurs de sept pays. Un record. Cerise sur le gâteau pour les 7 282 privilégiés du Hakametsän Jäähali, deux matches de préparation entre Finlandais et Français en route pour leur EuroBasket respectif, celui des U16 –victoire des Bleus 67-51- et celui des adultes, qui est retransmis en direct sur TV1, la chaîne principale du pays.

L’enceinte a servi à l’EuroBasket de 1967, mais son atmosphère est 100% hockey-sur-glace et 100% américaine avec effluves de popcorn, échoppes, restaurants, bars, dont le Hemingway’s qui donne sur le terrain, loges à l’ancienne, photos encadrées de stars du hockey, et bannières des titres nationaux des deux équipes de la ville, les Tappara et les Ilves, toujours très actives en Hockey League.

D’ailleurs, le hockey-sur-glace est le sport national finlandais, même s’il n’y a que 100 000 licenciés contre 130 000 au football. « Pour les médias, c’est comme le football américain aux Etats-Unis. Le football est le numéro deux. Nous avons ensuite le ski de fond, le saut à ski, le hockey en salle et probablement le basket après ça », témoigne Mika Mäkelä, le directeur de l’équipe nationale finlandaise de basket-ball. Il y a une demi-douzaine d’années, un sondage a démontré que le basket n’était que le 28e sport préféré des Finlandais -il ne recense que 17 000 licenciés contre 660 000 en France, douze fois plus peuplée- mais il est passé récemment en 6e position quant à la popularité. Gloire à son équipe nationale !

Le plan de Henrik Dettmann

A l’inverse de leurs voisins baltes, les Finlandais n’ont jamais appartenu aux VIP européens. Conseiller de presse auprès de l’ambassade à Paris, Marko Ruonala a potassé son dossier et en ancien pratiquant savoure le fait que les basketteurs furent les premiers de tous les sports de balle du pays à se qualifier pour les Jeux Olympiques ; c’était à Tokyo en 1964. « On a gagné au championnat d’Europe en 1977 contre la France et on a été ensuite absents du haut niveau pendant dix-huit ans », ajoute t-il.

L’homme de la reconstruction, la référence du basket finlandais, c’est Henrik Dettmann, aperçu sporadiquement à Dijon (NDLR: puis au début de la saison 2016-17 à Strasbourg) qui était déjà coach de l’équipe nationale il y a vingt-trois ans avant un intermède en Allemagne. « Il est revenu à la tête de l’équipe nationale en 2006 et c’est grâce à lui qu’il y a eu ce succès sportif », tranche Mika Mäkelä. Dettmann a mis en place une véritable stratégie en associant étroitement les juniors aux séniors. Une académie du basket liée à un lycée a été créée et c’est là-bas que professe Hanno Möttölä, véritable icône locale, sur lequel s’est appuyé longtemps sur le terrain le coach –ainsi que sur Teemu Rannikko- et qui était encore présent à 38 ans à la Coupe du Monde 2014 en Espagne. Avant le retour de Dettmann, la Finlande se morfondait en division B et à la 33e place du ranking européen. 

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