Rétro: Comment la NBA est entrée dans le mouvement international

Pascal Legendre
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Le 9 septembre 1972, l’Amérique est en berne. L’URSS vient de lui chiper des mains la médaille d’or olympique à la suite des trois secondes les plus longues et les plus controversées de l’Histoire du basket international. Les raisons du fiasco ? Multiples. L’une crève les yeux : sept joueurs américains ont tout juste 20 ans et l’aîné, Kenny Davis, le seul à être déjà sorti de la fac, en déclare 23. Le pivot rouquin de UCLA, Bill Walton, a manqué à l’appel. Et surtout les membres des dix-sept franchises NBA et des onze de ABA ne sont pas sélectionnables. Ils sont « professionnels » et les deux ligues américaines ne sont pas reconnues par la Fédération Internationale. Kareem Abdul- Jabbar, Wilt Chamberlain, Jerry West, Julius Erving et consorts sont des pestiférés du mouvement olympique. Le CIO vient d’ailleurs d’être présidé durant vingt ans par Avery Brundage, un Américain un peu illuminé qui combat pour la survie d’un amateurisme qui est de plus en plus marron. On sait que les sportifs de l’Est – à commencer par les basketteurs soviétiques – sont en fait des athlètes d’État qui se consacrent à plein temps à leur activité sportive même s’ils ont, par exemple, un grade dans l’armée.

Avoir été « professionnel » est une maladie honteuse. Lorsqu’il signe pour l’ASPO Tours, à la rentrée 69, DeWitt « Slem » Menyard se garde bien de préciser qu’il a été un membre éminent de l’ABA sous le maillot des Houston Mavericks (9,1 pts et 7,8 rbds et une sélection au All-Star Game avant d’être victime d’une terrible blessure au genou). On fera aussi toute une histoire lorsqu’on découvrira de ce côté-ci de l’Atlantique que Bob Riley, engagé par Caen, a passé 39 minutes sur les parquets de la NBA, sous le jersey des Atlanta Hawks. Dérisoire, mais symptomatique de deux basket claniques qui ignorent tout l’un de l’autre et donc se détestent sans raison.

Il faut attendre 1970 pour qu’un Européen n’ayant jamais joué dans une université américaine soit drafté par la NBA, Dino Meneghin. Sauf que son positionnement – 12e choix du 11e tour par les Hawks – est une insulte pour le monument national italien. Meneghin ne rejoindra jamais la National Basketball Association et gagnera beaucoup d’argents à Varèse puis à Milan. S’il avait fait le grand saut, l’italien risquait l’excommunication et d’être banni à vie de la Squadra Azzuro.

Georgi Glouchkov, le premier

En 1984, les Etats-Unis sont redevenus champions olympiques avec brio à Los Angeles avec un roster toujours exclusivement composé d’universitaires.

En Europe, les salaires sont en croissance exponentielle et la FIBA a cessé d’être hypocrite. Le sigle – en français dans le texte – ne signifie plus Fédération Internationale de Basket Amateur, mais tout simplement Fédération Internationale de Basket

1984. Le Bulgare Georgi Glouchkov, qui s’est distingué à l’Euro en Allemagne, sur le terrain par sa puissance au rebond et, en dehors, par ses fringues étriquées, est drafté (148e choix) et signé par les Phoenix Suns. Son rendement est anodin (4,9 pts et 3,3 rbds) et amoindri, semble-t-il, par un surplus de poids. Glouchkov réintégrera la FIBA et gagnera une Coupe des Coupes en 1989 avec Caserte.

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